Healthcare Leader: Alfonso “Al” Cornish, Norton Healthcare

Al Cornish Photo-page-001Alfonso “Al” Cornish

System  Vice  President  Learning  &  Organizational  Development; Chief  Learning  Officer at Norton Healthcare

Education:  B.A. from the University of Maryland; M.A. from Lacrosse University

Hobbies:  Traveling, hiking, biking, running and attending and watching sports.

What was your  first  job  in  healthcare?    What  did  you  take  away  from  that  job  that  you  use  today?  My  current  role  with  Norton  Healthcare  was  my  first  venture  into  healthcare.  I  quickly  learned  that  healthcare  is  an  incredibly  complex  business.  What  I  try  to  do,  to  the  extent  possible,  is  make  this  field  seem  less  complex  to  those  we  educate.

Leadership  is  about  leading  people;  employee  development  is  about  providing  as  many  different  learning  experiences  to  help  employees  either  improve  their  performance  or  prepare  for  greater  responsibility  in  the  organization.  Everything  that  we  do  is  focused  on  ensuring  that  everyone  who  comes  in  contact  with  the  patient  is  delivering  the  best  possible  care.  We  try  to  echo  the  words  of  our  CEO,  Steve  Williams, that  every  Norton  employee  is  either  providing  direct  patient  care  or  supporting  someone  who  does.  

What  is  your  very  best  skill  —  the  thing  that  sets  you  apart  from  others?  I  think  my  best  skill  is  my  ability  to  get  along  with  anyone.  It  is  particularly  handy  in  the  work  that  I  do.  I  have  to  be  able  to  very  quickly  connect  with  employees,  patients,  guests and vendors/suppliers and  meet  them  where  they  are.

Where  do  you  do  your  best  thinking?  I  do  my  best  thinking  during  quiet  times.  While  they  are  few  and  far  between,  I  use  every  opportunity  I  get  no  matter  where  I  am  to  think.  It  is  not  uncommon  for  me  to  wake  up  in  the  middle  of  the  night  with  thoughts  and  ideas.  I  get  up  and  write  them  down.

What  was  the  most  significant  event/development  at Norton Healthcare in  2015?  The  continued  growth  of  patients  due  to  the  Affordable  Care  Act’s  implementation.  The  results  have  been  that  we  are  now  facing  staffing  issues.  

If  you  could  eliminate  one  of  the  healthcare  industry’s  problems  overnight,  which  would  it  be?  Nursing  shortages  –  we  are  starting  to  see  challenges  as  a  result  of  the  increase  in  patients.


How do you approach management and leadership  at Norton Healthcare?  My  personal  philosophy  in  leading  my  team  is  that  I  am  here  to  provide  the  very  best  leadership  possible.  That  means  providing  a  clear  vision  of  where  the  organization  and  our  department  is  going  and  how  we  fit  in  to  the  total  organization    –  in  other  words  what  we  must  do  every  day  to  meet  the  needs  of a  growing  and  changing  organization.  I  am  here  to  guide  and  coach  them,  provide  the  resources  they  need  to  do  their  best  work,  create  a  win-win  team  environment  so  that  they  can  grow  and  develop  as  individuals  and  professionals.

As  a  leader,  we  all  face  many  challenges.    What  challenges  do  you  face  in  your  role  that  are  unique  because  you  work  in  healthcare?  The  healthcare  landscape  is  changing  so  quickly.  My  challenge  is  to  stay  abreast  of  the  industry  changes  and  how  they  impact  a  dynamic  organization  like  Norton  Healthcare  with  more  than  13,000  employees.  So  I  am  a  student  and  life-long  learner.  Quite  simply,  if  you  are  not  learning  you  are  not  progressing.  And  if  you  are  not  progressing  and  changing  you  can’t  help  your  organization  stay  current  with  the  world  around  you.

What  opportunities  do  you  see  for  Norton Healthcare in  2016?    Challenges?  For  Norton  Healthcare,  the  opportunities  and  challenges  sometimes  come  from  the  same  sources.  The  recently  elected  governor  in  Kentucky  has  repeatedly  voiced  his  intention  of  dismantling  the  state’s  health  insurance  exchange  in  2016,  created  under  the  Affordable  Care  Act.  That  introduces  a  tremendous  unknown  to  the  healthcare  landscape  in  this  state.

Then  there  is  the  industry  shift  away  from  volume-based  healthcare  reimbursement  and  toward  population  health  management.  Although  this  challenge  isn’t  unique  to  Norton  Healthcare,  we  have  been  busily  building  the  needed  infrastructure  and  processes  to  make  that  transition  happen  without  creating  chaos  across  the  system.  In  both  cases  we  may  be  dealing  with  an  opportunity  that  initially  presents  as  a  challenge.

How  do  you  revitalize  yourself?  I  enjoy  working  out  three to five  times  a  week  for  about  90  minutes.  In  addition,  I  enjoy  running  and  biking  with  my  running/biking  partner.  By  the  end  of  this  year,  I  will  have  completed  four  half  marathons,  numerous  other  races  (5K  and  10K’s).  I  have  a  group  of  friends  who  I  have  joined  in  hiking  the  Vermont  long  trail  in  segments.  We  have  a  couple  of  major  segments  left  that  we  will  complete  in  2016  and  2017.  And  finally,  for the past 20 years, I  have been travelling to  sporting  events  around  the  country with a group of long-time friends.